宜蘭縣人文薈萃、自然景觀優美,但長期以來,由於對外交通不發達,造成經濟發展處於弱勢,在教育資源方面也相對不足,宜蘭學子到外地求學的現象相當普遍。

  1998年時,宜蘭縣縣內高等學府只有國立宜蘭技術學院、私立佛光大學、復興工商專科學校以及海洋大學(借用蘇澳海事學校教室),各校均開辦各種推廣教育班,大量提供縣民再進修的機會,惟開班課程類別各有不同特色與偏向,招生人數亦尚未能滿足廣大縣民的需求,所以宜蘭縣急需屬於縣民自己的大學,以針對地方的需求與特色來發展課程,來培育現代公民所應具備的知識能力與公民素養。

  基於以上的認知以及台北地區籌設社區大學的鼓舞與激勵,宜蘭地區的教改人士也在1998年年底開始提出設置宜蘭社區大學的構想,並與教育局開始進行討論;1999年3月7日,宜蘭縣長、教育局及部分民間團體(仰山、慈林文教基金會)受邀參加在新竹舉行的「落實高教於地方--迎接社區大學的新時代研討會」(教育部及新竹市政府主辦),與來自全國各地推動社區大學的地方政府及民間團體共聚一堂,就社區大學的設置問題進行廣泛的討論。1999年8月間,宜蘭縣政府再召集縣內各文教團體會商社區大學籌辦事宜,1999年10月6日正式成立「宜蘭社區大學教育基金會」,開始推動籌設宜蘭社區大學。

  宜蘭社區大學教育基金會基於教育改革與社會重建的理念,本著愛護鄉土同胞的精神,開始整合縣內各文教資源,觀摩其他縣市之社區大學,負責編寫「宜蘭社區大學籌設計畫書」,送交宜蘭縣政府審核通過後,由縣政府提供經費,撥款委請基金會負責設置並經營宜蘭社區大學;同時經由教育局及復興國中的協助,提供工作人員辦公室及學員上課教室,讓社區大學解決了經費與場地的問題;另一方面開始籌組「課程規劃委員會」(後來更名為:課程審查委員會)進行課程之規劃與講師之聘請,經過各方的支持與努力,宜蘭社區大學終於在2000年4月10日開始上課,展開了為期12週的89年上半年的試辦期。

  89年試辦期開課之後,得到各界熱烈的迴響,八百多位學員的鼓勵、甚至前劉守成縣長都親自來選課當學生,讓當初籌辦時的憂慮一掃而空,社區大學真的給蘭陽鄉親創造了一個新的終身學習的機會與空間。但是,在社區大學於溪北的復興國中提供新學習機會的同時,「溪南」的鄉親開始發出不平之鳴,他們強烈的要求:溪南也要開辦社區大學! 這項要求,礙於年度經費的緣故,歷經89年下學期的努力,直到90年上學期(2001年2月),終於在溪南的羅東鎮東光國中開闢了宜蘭社區大學的第二校區,溪南鄉親終於如願以償。

  2001年上學期加開了羅東校區之後,兩校區合計選課註冊的人數增加到1401人,人次則高達1722人次。

  2001年下學期,儘管課程審查益加嚴謹、每班學員人數訂下嚴格的上限,9月份開學時,宜蘭校區的註冊人數達到1108人、羅東校區的註冊人數也增加到926人,兩個校區合計人數達2034人,2379人次。

  在社區大學逐漸普及的同時,2001年4月中旬,宜蘭社區大學負責承辦了兩天一夜的「第三屆社區大學全國研討會」,來自全國各地的700位來賓,齊聚一堂,針對社區大學「從普及到深化」的議題共謀良方; 2001年10月底,宜蘭社區大學又承辦了一場也是兩天一夜的「全國社區大學師資研習會」,2002年六月九日水承辦一場「東區(基宜花東)師資研習會」,這兩場研習會,來自各社區大學行政人員、講師、課程設計委員等透過集體的腦力激盪,為提昇社區大學的品質與水準,貢獻良策。

  為了協助社區發展,加強民眾對人文、社會、環境、生活藝能等等知識、縮短城鄉差距,宜蘭社區大學自2002年下學期起亦在蘇澳鎮設立了港邊社區分班及白米社區分班,透過社區分班的設立、以及各項活動與社區結合的嚐試,落實社區大學關懷社區初衷,再進一步結合社區大學「原創精神」----對公民社會的努力,希望讓社區大學在教育改革與社會改造的路上,創造出璀璨的春天。